Une étude indique que le curcuma doit sa couleur jaune à la contamination par le plomb

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Le curcuma est devenu une épice incontournable dans les suppléments, ajoutant une note jaune ensoleillée dans les jus pressés à froid et apportant un effet éblouissant dans certaines boissons dites du moment tels que le café au lait au curcuma doré de la chaîne commerciale Starbucks.

Il est présenté comme un «super aliment» et promu comme un anti-inflammatoire et un antioxydant. Ainsi, il présente de nombreux bienfaits pour la santé, notamment comme anti-cancérigène. Cependant, une étude récente montre que le curcuma cultivé au Bangladesh peut contenir jusqu’à 500 fois du plomb, un métal hautement neurotoxique.

Poudre de curcuma et curcuma frais – Crédit : Tarapong Srichaiyos / Shutterstock

Sept districts sur lesquels le curcuma est le plus cultivé ont produit du curcuma adultéré avec un composé contenant du plomb jaune vif toxique appelé chromate de plomb. L’addition est généralement effectuée lors du polissage du curcuma et est effectuée selon les instructions des marchands de curcuma qui souhaitent vendre du curcuma de qualité inférieure à un prix plus élevé. L’étude fait également remonter le problème à la demande des consommateurs pour le curcuma jaune vif.

Certains transformateurs d’épices au Bangladesh utilisent un pigment de chromate de plomb industriel pour amplifier la couleur jaune vif du curcuma et surtout pour vendre le curcuma de qualité inférieure à un prix plus élevé.

Plomb chromate. FK1954 [CC0], via Wikimedia Commons

Le plomb est hautement toxique et affecte les cellules nerveuses délicates qui régissent le fonctionnement de toutes les formes de vie supérieures. Il n’y a pas de limite de sécurité pour la consommation de plomb. Toutefois, l’étude montre que la consommation de curcuma est probablement la principale cause des niveaux élevés de plomb chez les Bangladais. L’étude a été publiée le 17 septembre 2019 dans la revue Environmental Research.

Les isotopes du plomb ont les mêmes propriétés chimiques mais des poids atomiques différents. Il est possible de déterminer l’origine du plomb en déterminant le rapport des isotopes du plomb dans un échantillon. De cette manière, la présente étude a établi que le plomb contenu dans le sang était lié au chromate de plomb utilisé pour piéger les échantillons de curcuma. Cette étude est la première à établir un lien direct entre les deux.

Le Bangladesh, pays sud-asiatique limitrophe de la côte nord-est de l’Inde, figure parmi les principaux producteurs de curcuma. À la suite d’une inondation dans les années 80, la majeure partie de la récolte de curcuma a été détrempé, ce qui atténuait la couleur. Pour restaurer la couleur, du chromate de plomb, utilisé pour colorer les meubles et les jouets, a été ajouté lors du traitement de l’épice. Cependant, une fois que la pratique a commencé, elle est restée à la mode comme moyen de gagner rapidement de l’argent avec un curcuma de qualité inférieure. Cette idée a été tirée d’entretiens avec des agriculteurs et des unités de traitement des épices dans de nombreux districts de Bangalore.

Dans une étude détaillée, les chercheurs ont découvert que le plomb dans le curcuma atteignait plus de 1000 µg / g dans les deux districts présentant les taux de contamination les plus élevés. Les échantillons de sol et de pigments provenant des usines de polissage où l’addition a été effectuée présentaient respectivement plus de 4000 µg / g de plomb et 2% à 10% en poids de plomb.

Les chercheurs étudient l’exposition au plomb dans la population rurale du Bangladesh depuis plusieurs années. Depuis la première enquête, celle-ci a révélé des taux sanguins élevés chez plus de 30% des femmes enceintes de ce pays.

Le plomb expose les adultes et les enfants à des maladies du cœur et du cerveau et nuit au développement neurologique des enfants.

Neuf enfants sur dix ayant un taux sanguin élevé de plomb dans le sang vivent dans des pays à faible revenu et une perte de productivité de près de mille milliards de dollars est perdue chaque année en raison de lésions neurologiques induites par le plomb.

La neurotoxicité puissante du plomb signifie que même des traces de plomb dans une substance éventuellement utilisée comme aliment ou entrant en contact avec le système digestif sont inacceptables.

Exportation de curcuma frelaté

L’étude souligne que le curcuma à l’extérieur du Bangladesh n’a pas été directement lié à la contamination par le plomb. En outre, les contrôles de sécurité rigoureux effectués sur le curcuma importé par plusieurs pays ont incité les transformateurs d’épices au Bangladesh à réduire la quantité de plomb ajoutée à l’épice destinée à l’exportation.

Néanmoins, les contrôles de sécurité sont intermittents et peuvent permettre à une majorité substantielle du curcuma exporté d’échapper à la notification. Il est à noter que 15 marques ou plus de curcuma échangées dans un certain nombre de pays ont été rappelées depuis 2011 en raison de la forte teneur en plomb qu’elles contiennent.

Le problème à ce jour est qu’aucune étude n’a jusqu’à présent identifié la source, bien que quelques-uns aient indiqué la possibilité qu’elle provienne de sols contaminés par le plomb.

En outre, aucune étude n’a clairement établi un lien entre le plomb dans le curcuma et celui dans le sang, ni défini l’ampleur mondiale du problème, et n’a pas non plus démontré les incitations à la poursuite de l’adultération du curcuma.

Les travaux actuels orienteront les recherches sur les meilleurs moyens de modifier les préférences des consommateurs en matière de santé du curcuma et de mettre fin à la falsification.

Les chercheurs ont déclaré que de meilleures technologies de séchage du curcuma pour un traitement rapide et efficace contribueraient à réduire le besoin de colorants artificiels. Ils recommandent également l’utilisation de filtres à rayons X pour détecter le plomb et d’autres métaux lourds dans les importations de curcuma.

L’étude conclut que non seulement les producteurs, mais aussi les consommateurs de curcuma, doivent engager un dialogue fructueux avec les autorités de santé publique et d’autres parties prenantes pour aboutir à une solution qui ne coûtera pas plus cher aux agriculteurs et aux transformateurs qu’à la production le curcuma en premier lieu.

En fait, les chercheurs travaillent déjà avec des scientifiques d’autres régions pour minimiser la pollution par le plomb provenant du curcuma, le recyclage des piles et d’autres sources potentielles de plomb. Ils visent également à promouvoir des technologies à faible teneur en plomb pouvant être utilisées pour générer des opportunités commerciales. Par exemple, un membre de l’équipe a mis au point un moyen peu onéreux de mesurer les niveaux de plomb dans le sang, le curcuma et d’autres substances, tandis que d’autres cherchent de nouveaux moyens d’accroître la demande de curcuma sans plomb.


Références :

Le curcuma signifie «jaune» en bengali: les pigments au chromate de plomb ajoutés au curcuma menacent la santé publique à travers le Bangladesh. Jenna E.Forsyth, Syeda Nurunnahar, Sheikh Shariful Islam, Musa Baker, Dalia Yeasmin, M. Saiful Islam, Mahbubur Rahman, Scott Fendorf, Nicole M. Ardoin, Peter J. Winch et Stephen P. Luby. Recherche environnementale, volume 179, partie A, décembre 2019, 108722. https://doi.org/10.1016/j.envres.2019.108722. https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0013935119305195





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